Detectan posibles indicios de vida en Venus

Desde 1967 ya se pensaba que Venus podía tener vida UNAM

Desde 1967 ya se pensaba que Venus podía tener vida UNAM

"Cuando tuvimos las primeras señales de fosfina en el espectro de Venus, nos quedamos en shock", ha señalado Jane Greaves, de la Universidad de Cardiff, en Reino Unido.

Para confirmar el descubrimiento, se han empleado 45 antenas del telescopio 'Atacama Large Milimeter/submilimeter Array (ALMA)' de Chile, un instrumento de mayor sensibilidad al asociado al European Southern Observatory (ESO). Los astrónomos han especulado durante décadas con la posible existencia de microbios en las nubes altas de Venus, microbios que flotarían libres de la superficie abrasadora pero que necesitarían de una muy alta tolerancia a la acidez.

El equipo internacional, compuesto por investigadores británicos, estadounidenses y japoneses, estima que la fosfina se da en pequeñas concentraciones en las nubes del planeta, del rango de 20 moléculas por cada mil millones.

En la Tierra, este gas sólo se fabrica de forma industrial o por microbios que prosperan en ambientes libres de oxígeno. En base a ello, realizaron cálculos y simulaciones para determinar si las emisiones podrían provenir de fenómenos naturales no-biológicos. Algunas posibles explicaciones para su presencia incluían rayos, volcanes o minúsculos meteoritos, pero ninguna de estas fuentes podría generar la cantidad suficiente. Las bacterias terrestres producen esta molécula al tomar el fosfato de minerales o de material biológico, le añaden el hidrógeno, y expelen el gas resultante.

"Probablemente, cualquier organismo de Venus sería muy diferente a sus primos de la Tierra, pero también podrían ser la fuente de la fosfina detectada en la atmósfera", detalló.

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Pese a que el descubrimiento de la fosfina en las nubes de Venus fue una sorpresa, los investigadores confían en su detección. "Procesar los datos fue complicado, sin embargo, porque ALMA no suele usarse para detectar efectos muy sutiles en objetos muy brillantes como es el caso de Venus", explica Anita Richards, del UK ALMA Regional Centre y la Universidad de Manchester. "En la Tierra, algunos microbios pueden hacer frente hasta a un 5% de ácido en su entorno, pero las nubes de Venus están hechas de ácido casi en su totalidad", dijo Clara Sousa, del Instituto Tecnológico de Massachusetts y miembro del equipo.

La hipótesis surge al encontrarse fosfina en la nubes de dicho planeta.

El equipo cree que su hallazgo es significativo pero admite que confirmar la presencia de "vida" necesita de mucho más trabajo. Y añade: "El descubrimiento plantea muchas preguntas, empezando por cómo los organismos podrían sobrevivir".

"La producción no biológica de fosfina en Venus está excluida por nuestra comprensión actual de la química de la fosfina en las atmósferas de los planetas rocosos", explica Leonardo Testi, astrónomo de ESO y Director de Operaciones Europeas de ALMA, que no participó en el nuevo estudio.

Venus es el segundo planeta del sistema solar en orden de distancia desde el Sol y el sexto en cuanto a tamaño.

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