BepiColombo, la tercera misión al planeta Mercurio | ESA

El cohete Ariane 5 despegará el día de hoy con destino a Mercurio

El cohete Ariane 5 despegará el día de hoy con destino a Mercurio

La sonda BepiColombo tendrá que surcar una trayectoria elíptica que la obligación de ir alrededor de la Tierra, dar dos vueltas alrededor de Venus y seis alrededor de Mercurio para ponerlo en su lugar y llegar a su destino en diciembre del 2025.

En el puerto espacial europeo de Kourou, en la Guayana Francesa, BepiColombo está ya ensamblada en el imponente cohete Ariane 5 -de casi 60 metros de altura-, desde el que, si no surge algún contratiempo que obligue a posponer el lanzamiento, despegará a las 3.45 horas del sábado (hora peninsular española).

La nave espacial Mariner-10 (Nasa) fue la primera que en 1974 visitó Mercurio y la Messenger, también de la Nasa, el primer objeto creado por humanos en caer a la superficie del mismo en 2015, tras cumplir su misión de cuatro años. En realidad, BepiColombo está compuesta por dos sondas distintas: una nave diseñada por la ESA y llamada "Orbitador Planetario de Mercurio" (MPO, por sus siglas en inglés) y una parte diseñada por la JAXA y llamada "Orbitador Magnetosférico de Mercurio" (MMO).

Las cámaras de monitorización se emplearán según sea necesario durante la fase de crucero, sobre todo durante los nueve sobrevuelos que efectuará a la Tierra, Venus y Mercurio antes de alcanzar la órbita de ese planeta, el más pequeño y cercano al Sol de nuestro Sistema Solar.

Mercurio es el gran desconocido del Sistema Solar y los científicos esperan que BepiColombo ayude a descifrar algunos de los muchos misterios en torno al planeta. Será la primera vez que dos orbitadores realicen observaciones coordinadas y simultáneas desde puntos diferentes del entorno de Mercurio. Si todo va bien, esta se convertirá en la tercera nave en explorar Mercurio, el planeta más próximo al Sol y, por tanto, el más castigado por su radiación. Segunda misión a Mercurio.

El nombre con el que se bautizó la misión es Beby Colombo, en honor al matemático italiano Guisseppe Colombo, que describió la peculiar forma de mercurio para orbitar al sol.

La misión conjunta de la Agencia Espacial Europea y de la japonesa, pretende enviar dos naves que explorarán la órbita del planeta más cercano al sol.

►18 de marzo de 2011.

Los objetivos de la misión son medir la estructura interior del planeta, estudiar las características de su superficie y la interacción de su campo magnético con el flujo de partículas cargadas procedentes del sol, entre otros.

BepiColombo también buscará la confirmación de la existencia de hielo de agua y si ésta procede de impactos de cometas. El CSIC ha explicado que estos componentes (700 en total, entre las dos sondas que orbitarán Mercurio) están situados junto a los paneles solares para protegerlos en caso de fallo de una de las celdas, y estarán expuestos a temperaturas muy extremas (300ºC durante la exposición directa al Sol y 150ºC bajo cero en la fase de eclipse detrás del planeta).